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Orden Rhynchocephalia

Los rincocéfalos son un orden de sairópsidos (reptiles) que incluye un solo género actual, Sphenodon, con 3 especies conocidas como tuátaras, que habitan exclusivamente en Nueva Zelanda.

El significado de su nombre proviene del maorí y significa “espalda espinosa”. Visualmente tienen un gran parecido con las iguanas, aunque de mayor tamaño, pero no tienen relación cercana una orden con otra.

Las dos especies actuales de tuátaras y la extinta que se conoce, tienen parientes cercanos que existieron hace 200 millones de años, en el mismo momento que los dinosaurios. Debido a la deriva de los continentes, Nueva Zelanda se convirtió en el único reducto actual donde habitan.

Entre los muchos caracteres que conservan sin modificar desde hace 200 millones de años se hallan dos fosas temporales completas, un ojo pineal bien desarrollado, también conocido comúnmente como “tercer ojo” y las vértebras de tipo anficelo con intercentros. Es el único reptil actual cuyos machos carecen de órgano copulador, sino que copulan a través de sus cloacas.

tuatara 3 ojos
Anolis carolinensis mostrando claramente el tercer ojo

Son animales muy longevos, y algunos ejemplares llegan a vivir más de un siglo. En enero del 2009 se verificó el caso de un macho en cautiverio de 111 años que ha podido fecundar hembras y tener descendencia con ellas.

La hembra efectúa una puesta de 19 huevos aproximadamente y los incuba por un periodo de 15 meses. El sexo de las crías depende de la temperatura. A 21 °C hay 50% de probabilidad de que sean macho o hembra. A 22 °C hay 80% de que sean machos y a 20 °C hay 80% de que sean hembras.

tuataras

Orden Rhynchocephalia
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